domingo, 4 de agosto de 2013

ESTACION NAVAL DE CAYO FRANCES

U-BOATS EN EL MAR CARIBE

El Incidente 3208: ESTACION NAVAL DE CAYO FRANCES 

Por  Maximino Gómez Álvarez

Este trabajo está inscrito en el Registro General de la Propiedad  Intelectual  de España con el número M-008568/2010. Para la reproducción parcial o total del presente trabajo deberá acreditarse debidamente la fuente: MAXIMINO GÓMEZ ÁLVAREZ, “EL INCIDENTE 3208: hundimiento del U-176”.

 


San Pascual, emplazamiento del Escuadrón VS-62 en Cayo Francés. Foto cortesía Richard Zeni, (radioman 2th. class), destacado en esa estación aereonaval. Copyright.


Narrativa del Escuadrón VS-62, en su emplazamiento de Cayo Ferancés. Cortesí Richard Zeni.

La Estación Naval de Cayo Francés, donde estaba basificado el Kingfisher que participó en la acción contra el U-176, la formaba el buque San Pascual[1], una embarcación experimental de ferrocemento de 132 metros de eslora, 16,42 de manga y 6.670 toneladas de peso muerto, que fuera construido en los astilleros de la Pacific Construction de San Diego, California, el cual fue botado al agua el 28 de junio de 1920. Era un buque cisterna, construido pensando en el ahorro de acero durante la 1ª Guerra Mundial, pero que resultó inoperante por su escasa estabilidad en mar gruesa. Se construyeron dos gemelos, el San Pascual y el Cuyamaca; al año de entrar en servicio, el San Pascual sufrió una grave avería durante una tormenta y permaneció inactivo durante 3 largos años, hasta que en 1924 fue adquirido por la Old Times Molasses Company of  Havana y usado como almacén, primero en la Bahía de Santiago de Cuba y luego en 1934, con igual fin, en la Bahía de la Habana. Un año más tarde fue encallado y anclado en la costa norte de Cuba en el lugar de su último emplazamiento y utilizado como almacén de mieles. Durante la 2ª Guerra Mundial fue cedido por el Gobierno de Cuba a los Estados Unidos con fines militares, creándose en él facilidades para su uso como estación naval, armándole y ubicándose en él una escuadra de comunicación y sirviendo de base a varios cazasubmarinos e hidroaviones norteamericanos. En febrero de 1943 operaban en el San Pascual, 6 hidroaviones OS2U-3 Kingfisher, contando con una dotación de 8 pilotos, 8 radio operadores-artilleros y 8 hombres destinados a labores de mantenimiento y en el funcionaba una estación de radio que monitoreaba el tráfico aéreo de la zona y proveía de información naval a los distintos mandos, cuyo puesto de control principal radicaba en Key West. El San Pascual disponía de facilidades para el funcionamiento eficaz de dicho escuadrón, su única dificultad durante algún tiempo, estuvo referido al abastecimiento de alimentos por problemas de traslado de vituallas, pero dicha circunstancia se alivió sustancialmente con la designación de dos hidroaviones Grumman J2F-2 destinados a funciones de transporte. Otra base secundaria la formaba un YHB (barco casa) llamado Helma, pero este no ocupó dicha responsabilidad hasta septiembre de 1943 y al hacerlo, comenzó a operar en la costa norte de Cuba, en el área cercana al Puerto de Nuevitas.

 Escuadrilla de aviones Kingfisher patrullando la costa norte de Cuba; al fondo a la derecha Cayo Francés. Fotos cortesía Richard Zeni. Copyright.


Personal del  Escuadrón VS/62 en la Base de San Julián, Cuba. Al fondo aparatos Kingfisher, uno de los cuales participó en el hundimiento del U-176 en el Canal de San Nicolás en Cuba. Fotos cortesía Richard Zeni. Copyright.
 

Las operaciones del Escuadrón VS-62 en Key West cubrían las patrullas del área comprendida entre los Cayos de la Florida y la costa de Cuba, desde los 80´30W a los 83´00.  El puesto del San Pascual patrullaba la línea de convoyes al norte y sur a lo largo de la costa cubana; dichas patrullas eran continuas, la primera despegaba en la madrugada, la segunda a media mañana, la tercera a primeras hora de la tarde y la cuarta con las últimas luces. Estas patrullas, sin embargo, sufrieron modificaciones sustanciales y para abril de 1943, las patrullas de la mañana y de la tarde fueron canceladas y para julio de ese mismo año se redujeron aún más. A finales de 1944, el patrullaje consistía en dos salidas diarias; un avión cubría el Canal de San Nicolás en los 81´00W y el Canal de Santaren en los 24´00N, mientras que otro aparato realizaba la patrulla del Canal Viejo de Bahamas, desde la base hasta los 78´00W; estos vuelos brindaban cobertura como patrulla de convoyes o realizaban misiones predeterminadas. En septiembre de 1944, al escuadrón de aviones y al personal se le ordenó el repliegue a la base de Key West y en octubre, dicho escuadrón en general fue reducido en su totalidad a 12 aparatos y 18 pilotos.

El grupo de bases operadas por el Escuadrón V/S 62 durante el conflicto  la integraban:

Estación Aero Naval Key West, Florida. USA
Estación Aero Naval Meacham Field, Florida.
Estación Aero Naval de Cayo Francés, Cuba, desde el 23 de febrero de 1943.
Bases secundarias:
Houseboat, Nuevitas, Cuba.
Base Aérea de San Julián, Pinar del Río, Cuba.



Buque San Pascual anclado en las próximidades de Cayo Francés. Fotos cortesía de Richard Zeni. Copyright.



Es probable que el Vougth Sikorsky Kingfisher OS2N que participó en la operación combinada con el caza submarino cubano CS-13 el día de la acción, hubiese sido tripulado por el Piloto de 1ª Clase Teniente Mossely y el Operador de Radio y Artillero de  2ª clase Woodrow L. Darby[2][2], pero este extremo no ha podido ser confirmado definitivamente, debido a la lamentable desaparición de los Diarios de Operaciones  de dicho Escuadrón correspondientes a ese día y año, que probablemente sucumbieran al incendio ocurrido el 12 de julio de 1973 en las dependencias del National Personnel Records Center (NPRC), que controlados por el National Archives and Record Administration, se encontraban entonces en  St. Louis Missouri y donde desaparecieron millares de registros del personal de la Marina de Estados Unidos, del Servicio de Guarda Costas y del Cuerpo de Marines, lo que no ha permitido verificar más aspectos de la participación del Kingfisher en la localización del U-176.


Caza submarinos apróximandose al San Pascual en Cayo Francés. Fotos cortesía de Richard Zeni. Copyright.


El operador de radio y artillero Richard Zeni a bordo de un Kingfisher perteneciente al Escuadrón VS/62 en Cayo Frances.



Caza submarinos de la US Navy atracados en Cayo Francés. Foto cortesía de Richard Zeni. Copyright.

El San Pacual durante la época de enfrentamiento de la guerrilla de Castro con el Ejército de Batista sirvió de prisión para los soldados capturados por el Che. En los años 90 se acometió la restauración del buque, siendo convertido en el actual Hotel San Pascual, quedando como una extraña atracción turística para el visitantes, fundamentalmente extranjero, rodeado de un paisaje éxotico.Dicho hotel posee diez cómodos camarotes a modo de habitaciones con aire acondicionado y preciosas vistas, contando además, con bar y restaurante de comida internacional, accediéndose a él por vía marítima con la utilización lanchas taxis.

Video tomado al San Pascual poco tiempo antes de su restauración y conversión en Hotel. (SS San Pascual ship wreck).

 San Pascual antes de ser convertido en hotel.


 Aspecto actual del San Pascual convertido el un Hotel de igual nombre; posee 10 camarotes a modo de habitaciones espaciosas con aire acondicionado y bellas vistas. Posee un Bar y un restaurante de comida internacional, accediéndose hata él a través  lanchas taxi.

 Aspecto actual del buque San Pascual visto desde la zona de popa, hoy convertido en atracción turística








 [1] El San Pascual, remozado y acondicionado por los organismos gubernamentales del Gobierno cubano, actualmente sirve como mini hotel y atracción turística. Ver en:

*http://www.hospedajecubano.com/barco-san-pascual
* http://www.atracciones.us/viajes/atracciones/buque-san-pascual-cuba/
*http://www.absolut-cuba.com/buque-san-pascual-un-barco-varado-devenido-en-hotel/

 [2]Ibidem.

Fuentes:

-NARA, National Archives and Record Administration (Washington DC) World War II Diaries, VS-62. Microserial 158034; Rool A-2079.

-Zeni, Richard; former radioman second class of Kingfisher in Cayo Frances (Cuba). Entrevista personal.



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